Palometa

Foto de Aviceda vía EOL

(Sterna dougallii)

Familia: Laridae

Orden: Charadriiformes

Descripción

De las aves amenazadas o en peligro de extinción en Puerto Rico, una de las menos conocidas es la palometa. La palometa es un ave marina de tamaño medio. Sus partes inferiores, el rabo y el cuello son blancos, la espalda y las alas gris claro, y tienen una “gorrita” de plumas negras en la cabeza. Las patas son rojo coral, pero cambian a rojo oscuro durante el invierno. El pico es rojo coral con la punta negra durante la época de reproducción, pero cambia a negro en invierno. En esta especie el macho y la hembra no se pueden distinguir a simple vista. Los juveniles son bien distintos al adulto ya que las plumas tienen puntos marrón y el pico y las patas son gris oscuro.

Información Biológica

La palometa es un ave migratoria, lo que quiere decir que no permanece en Puerto Rico todo el año, sino que viaja por otras partes del mundo y regresa a la Isla durante los meses de mayo a agosto para reproducirse. A esta ave le gusta anidar en islitas rocosas o coralinas lejos de la costa. Allí selecciona un área donde establece su nido el cual es simplemente un hueco en la roca o una pequeña depresión en la tierra. La hembra pone de uno a tres huevos de color crema verdoso y con muchos puntos marrón que tardan cerca de 24 días en eclosionar.

Tanto la hembra como el macho atienden, cuidan y alimentan a los pichones. Estos dependen de los adultos para que los alimenten y los defiendan de depredadores. Como su dieta es rica en proteínas, los pichones crecen bastante rápido y a las cuatro o cinco semanas después de nacidos ya están listos para volar. Sin embargo, ellos se mantienen junto a sus padres por unos meses después de dejar el nido en lo que aprenden la difícil tarea de atrapar los peces que son su comida.

Distribución

La palometa se ve mayormente en áreas cercanas a la costa, particularmente donde hay grupos de peces pequeños. Muchas veces se junta con otras especies de pájaros marinos para alimentarse donde hay abundancia de peces. Con aleteos rápidos, la palometa se detiene en el aire en cuanto divisa un pez y se lanza al agua en picada para atraparlo.

En Puerto Rico, la palometa anida en las islitas alrededor de Culebra y en islotes cercanos a La Parguera. Estas áreas están protegidas y manejadas por el Servicio Federal de Pesca y Vida Silvestre, y el Departamento de Recursos Naturales y Ambientales.

Amenazas

Los tres problemas mayores que afectan a la palometa son la recolección de huevos por personas, la matanza de adultos durante la época de migración y los disturbios causados por personas que entran a las áreas de anidaje. Aún se dan casos de personas que se roban los huevos y utilizan a los pichones como carnada para pescar. A esto se suman los depredadores naturales.

Medidas de Conservación

La palometa fue incluida en la lista federal de especies en peligro de extinción en el 1987. Para poder conservar y aumentar el número de palometas es necesario realizar estudios que nos provean información sobre los lugares específicos adonde migran y para determinar cuáles son todas las islas donde anidan. De esta forma’ se puede hablar con los gobiernos de todos estos países para establecer leyes y acuerdos para la protección y preservación de esta especie.

Esta información es adaptada de una hoja informativa publicada por el Fish and Wildlife Service.