Ballena de aleta

Foto por NOAA NMFS SWFSC PRD vía EOL

(Balaenoptera physalus)

 

Familia: Balaenopteridae
Suborden: Mysticeti (Ballenas con barbas)

Descripción

La ballena de aleta es la segunda especie de ballena más grande en el mundo. El tamaño de la ballena de aleta varía de acuerdo con su hábitat. La ballena hembra siempre es cerca de 60 cm (2 pies) más larga que el macho. El tamaño máximo de la ballena de aleta en el hemisferio norte es de 24m (80 pies) en las hembras y de 22m (73 pies) en los machos y un peso de aproximadamente 45 toneladas. El cuerpo es ahusado y no es distintivo de la cabeza. El ápice de la cabeza es puntiagudo, mientras que la sección dorsal es casi llana y caracterizada por una cresta central que llega del hocico al respiradero. La aleta dorsal es encorvada y triangular y puede alcanzar hasta 60 cm (2 pies) de altura cercana a la aleta caudal. La aleta dorsal es obvia, sin embargo, es muy pequeña relacionada al tamaño del cuerpo. Detrás de la aleta dorsal hay una cresta distintiva que llega hasta la cola. Esta le da a la ballena su nombre en ingles “dorso de navaja.” Las aletas pectorales puntiagudas son muy pequeñas relacionadas al tamaño total de la ballena. La región de la garganta tiene de 70 a 100 surcos que llegan hasta el ombligo.

Las áreas dorsales de esta ballena son uniformemente gris oscuro. Muchos especimenes tienen una forma “V” color gris claro detrás de la cabeza con su ápice doblado hacia el respiradero. Las áreas ventrales bajo la cola son blancas. La mandíbula está caracterizada por su color asimétrico que es único para esta especie de cetáceo. La mandíbula derecha es blanca, mientras que la mandíbula izquierda y el resto del cuerpo es gris oscuro. La parte derecha de la cavidad oral tiene barbas blancas, y las otras barbas son amarillas y gris. El número de barbas es variable desde 260 a 480 por lado, y sus tamaños son cerca de 70cm (28 pulgadas). Las ballenas de aleta se encuentran solas o en parejas, pero también se encuentran en grupos de 3 a 20 individuos. Las ballenas pueden formar grupos más grandes de 100 individuos o más mientras se están alimentando.

Información Biológica

La dieta de la ballena de aleta es variable y depende de la disponibilidad de alimento. Se alimenta principalmente de plancton, pero con las barbas pequeñas también se alimenta de pequeños peces, crustáceos, y cefalópodos. Su forma ahusada la hace la más rápida de las ballenas, con una velocidad promedio de 10 kilómetros por hora (6 1/4 mph) en condiciones normales.

Esta especie de ballena usualmente se aparea en el invierno (diciembre y enero) en el hemisferio norte. La hembra pare solo una cría después de 12 meses de gestación. La cría recién nacida tiene un tamaño de 5.5 a 6m (18 a 20 pies) de largo y pesa cerca de 1.9 toneladas. La madre amamanta la cría para un período de seis a ocho meses.

Distribución

La ballena de aleta ha sido reportada en todos los océanos. Hace migraciones regulares por épocas entre aguas templadas, donde se aparea y da a luz yaguas de los polos donde se alimenta durante los meses del verano. Generalmente, esta especie se encuentra en aguas profundas y casi nunca alrededor de las costas. Hay tres poblaciones distintas: dos poblaciones en el hemisferio norte (Océanos Atlántico y Pacífico) y una en el hemisferio sur. Individuos de la población del hemisferio sur crecen más grandes que las del hemisferio norte.

Amenazas

La ballena de aleta fue muy importante para la industria pesquera, especialmente después de la merma en la población de la ballena azul en la década de 1930. La matanza de las ballenas de aleta aumentó por los mejoramientos tecnológicos hechos para la persecución y captura de este ligero cetáceo. Entre los años de 1946 y 1965, aproximadamente 10,000 ballenas de aleta fueron matadas cada año. Esta matanza continuó hasta principios de la década de 1970 cuando muchas naciones hicieron un acuerdo para proteger esta ballena (International Whaling Commission o IWC).

Conforme a IWC, ningún participante de IWC puede hacer caza comercial de ballenas de aleta. Sin embargo, la IWC permite a los groenlandeses cazar 23 ballenas por año. También los groenlandeses han estado cazando ballenas de aleta en el hemisferio sur (hasta 80 ballenas por año de 1986 a 1990) bajo un permiso controversial hecho con el propósito de investigaciones científicas.

Amenazas adicionales para esta especie son los contaminantes en el mar y la reducción de fuentes de alimento.

Medidas de Conservación

El 2 de junio 1970 la ballena de aleta fue designada como “en peligro de extinción” e incluida en la lista federal de especies en peligro de extinción. Matar, dañar, molestar, atrapar, comprar o vender una ballena de aleta, partes o productos derivados de ellas son violaciones de la ley federal de Especies en Peligro de Extinción de 1973 y pueden conllevar una multa de $50,000 y/o un año de prisión.

Esta información es adaptada de una hoja informativa publicada por el Fish and Wildlife Service.